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Insegnare nelle favelas

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Mi permetto di postare sul mio blog un articolo di Jo Griffin su The Guardian. Tutto il merito di questo splendido documento va a lei (lui?).

Yvonne Bezerra de Mello has developed a pedagogy based on neuroscience to help children raised in the slums of Rio de Janeiro bridge the achievement gap. Jo Griffin profiles her work.
Favela Brazil

Yvonne Bezerra de Mello has developed a new teaching technique to help children from impoverished favelas in Brazil. Photograph: Alamy

Why do children raised in tough slums perform worse than others when they get the same schooling?

Too often a lack of self-confidence or self-discipline get the blame but, according to Yvonne Bezerra de Mello at the Uere Project in Rio de Janeiro, the real reasons are more complex. Trauma and violence inearly life create specific learning difficulties that block children’s capacity to learn.

At her school in one of the city’s most impoverished favelas, De Mello has developed an innovative pedagogy that integrates neuroscience with didactics to fill in the learning gaps that prevent such children making progress. The results are so successful it has been adopted as a method in 150 state schools in Rio and has started to attract attention overseas: in 2012, a group of 15 teachers from Cologne visited the project because they were having difficulty adapting old methods to today’s multi-racial classrooms.

De Mello, who has a PhD in philology and linguistics and based her methods on 30 years of research in the slums of Rio and abroad, is a well-known social activist in Brazil, in part due to her public protests after the massacre of eight street children by police outside the Candelaria church in July 1993. De Mello set up a makeshift school for the survivors, which grew into the Uere project.

Outside the school in Mare, a sprawling complex of 16 favelas that are home to 130,000 people, small children run through the warren of alleyways shouting and laughing. Inside, the half-day session begins for a group of teenagers in a brightly painted classroom where they are free to get up and wander out, or move chairs. Lessons are divided into blocks of no more than 20 minutes and the more-able children take turns to instruct the class through role play. Subjects are covered for short periods in varied ways, often linked to real life, with no note taking or rote learning.

De Mello’s method stresses “repairing the brain’s synapses” so that students’ minds become active and engaged – in some cases, for the first time in their lives. In a community where gun crime, drug-related violence and domestic abuse are endemic, her methods improve brain functions such as memory, focus, verbal skills, concentration and logic that may have been blocked by constant exposure to violence and trauma. She believes all teachers should be trained in the basics ofneuroscience.

“Look,” she says, showing me an exercise book with incomprehensible scribbles. “These were made by a 12-year-old boy who could not even name the colours when he came here.” Her team started by spending hours talking to him. De Mello says a key problem for many children growing up in favelas is the lack of verbal communication, whether because of their parents’ poor education or circumstances that mean the child is alone all day.

De Mello believes children from very deprived backgrounds inevitably fail in mainstream education because they lack the “pre-learning” that equips them to absorb information, to concentrate or understand information that may seem obvious to others.

“Intelligence can be repaired,” she says, “and we have found the way to do it.”

Her teaching method aims to fill in that gap so that even the poorest children have a chance to succeed in mainstream education. In Brazil, children attend school for half a day – De Mello’s students go on to a session at a mainstream school in the afternoon.

Criticism of the education system was a feature of protests earlier this year by mainly middle-class Brazilians, but the children from poorest families face particular challenges: many live far away from any schools, with inadequate transport links, or must stay at home to look after younger children. Others are sucked into crime or drugs by the gangs that rule their communities.

In another classroom at the school in Mare, 15 or so younger children are having a maths lesson – interchanging number games and switching between five languages – all the children at Uere learn basic vocabulary and numbers in several languages to keep their minds alert. It is impressive to watch these small children in flip-flops and shorts who rarely leave the slum switch between Mandarin, French or Germanconfidently. Everton, a 17-year-old boy who wants to be a vet, tells me he prefers the Uere school because children from the slums are snubbed in mainstream schools.

The emphasis at De Mello’s school is on equipping the students with the tools they need to learn, and this includes self-esteem and emotional intelligence. The young teachers are warm and tactile with the kids, who shower and eat two meals on the site. In one lesson, De Mello asks teenagers to tell her what happened at home the day before and a girl begins to cry when she recalls a fight between her parents. De Mello explains gently that she is not responsible for her parents’ lives and it is clear that no one has ever helped the girl to see her life in this way before.

“If children do not have this pre-learning, they cannot hope to complete their education, let alone hold down jobs. But if we help them to repair these ‘learning blocks’, they can have good prospects and lead worthwhile lives,” says De Mello, who is fired by anger about the lack of opportunity and inadequate infrastructure in poor communities, as well as the failure of the Brazilian state system to tackle social problems such as abuse or neglect.

“These children are just written off. Isn’t it obvious that that’s bad not just the children, but for Brazilian society as a whole?”

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Digressione

E’ mattina e usciamo insieme a Padre Gumersindo per andare, insieme ad un catechista della zona, a visitare alcuni anziani infermi e a portare loro la Comunione.

In Kenya non esiste ancora un sistema pensionistico comune a tutti i lavoratori: a quanto ho capito, solo i dipendenti statali e chi si affida a un istituto di previdenza privato può provvedere in modo sistematico alla propria vecchiaia.

Perciò, soprattutto in questa campagna, chi può va a lavorare nei campi anche da anziano, e ne abbiamo visti molti.

In un Paese dove solo il 7% della popolazione supera i 65 anni, però, invecchiare non è solo questione di rughe: a causa delle cattive condizioni generali di vita è molto più facile che in Europa perdere la vista, la capacità di camminare o soffrire di qualche altro grave male.

Troviamo la signora Magdalen seduta per terra su di un vecchio sacco nello spiazzo erboso davanti alla sua casa, che ci permette di vedere.

Non c’è altro che una piccola costruzione in legno, priva di finestre, che contiene a mala pena un letto sormontato da una zanzariera, tre o quattro indumenti, qualche scorta di cibo e pochi altri oggetti. Di fronte ad essa, una capanna ancora più piccola e piena di spifferi tra le assi racchiude niente più di tre pietre che formano il focolare, due o tre pentole e una tanica d’acqua. Non c’è un tavolo o una sedia, se non quelle che ci porta il figlio della signora dalla propria abitazione poco lontana. No, non ho dimenticato di menzionare il bagno e il salotto: non c’è niente di tutto ciò che noi abbiamo e che diamo sempre per scontato.

La povertà e la misera condizione di chi non è più in grado di spostarsi autonomamente non le hanno tolto la dignità e l’amor proprio: per l’occasione di questa visita ha indossato un vestito a fiori in buono stato, e prima dell’inizio della breve cerimonia insiste perché la nipotina la aiuti a coprirsi il capo quasi calvo con un fazzoletto colorato.

Veniamo presentati a lei, che ci accoglie con evidente piacere, anche se parla solo la lingua locale e non possiamo comunicare a parole.

Il prete riceve dalla signora una confessione molto breve, evidentemente perché questa creatura ha ben pochi peccati da raccontare.

Poi apre la sua valigetta, dispiega un paramento bianco sulle proprie ginocchia e celebra per lei nella lingua locale un breve, essenziale rito eucaristico che io e mio marito seguiamo come riusciamo.

A fungere da tabernacolo e a contenere il cofanetto delle ostie è un vecchio barattolo di margarina. La mancanza di oro, argento, marmo e incenso non toglie nulla alla forza di questo incontro con Cristo, o forse aggiunge qualcosa.

Al termine della cerimonia, succede qualcosa che non abbiamo fotografato o filmato per rispetto, ma che meriterebbe di fare il giro del mondo, prima di fermarsi al centro di Città del Vaticano, dalla quale le missioni della Consolata non ricevono assolutamente nulla (per ora).

La signora tira fuori venti scellini e li dona al prete come offerta per la parrocchia.

Sulla fredda superficie di uno sportello di banca equivarrebbero a 20 centesimi di euro, ma qui, in questo momento, hanno un valore incalcolabile.

Niente di tutto ciò che io e Alessio potremmo mai donare, e nemmeno i milioni che donano persone molto più ricche di noi, potranno mai valere agli occhi di Dio quanto questi venti scellini, donati da chi ha bisogno di tutto.

Dio non sa contare. L’amore, la generosità, la fede, la gratitudine non sanno contare.

Ci congediamo dalla signora Magdalen stringendole le mani, e mentre lei mi benedice in una lingua che non conosco, per un attimo mi rendo conto di non essere mai stata ricca quanto lei, se non forse in questo momento.

4 – LEZIONI DI GENEROSITA’